Le Nymphée

Le Nymphée château Auvers-sur-Oise

Dans l’antiquité grecque, le nymphée est un bassin recueillant l’eau d’une source sacrée et par extension le temple destiné à la protéger et à recevoir des offrandes. Ces lieux de culte étaient consacrés aux nymphes, divinités féminines de la nature, qui peuplaient les forêts, les montagnes, les sources et auxquelles on attribuait un pouvoir fertilisant et nourricier. A l‘époque romaine, le nymphée devient une fontaine publique monumentale ornée de sculptures et de fontaines. Il orne également les riches demeures patriciennes, comme on peut encore le voir à Pompéi.

Au XVIe siècle, en Italie, puis en France, la Renaissance redécouvre l’Antiquité. Parcs et jardins s’ornent de grottes artificielles et de salles fraîches décorées de statues et animées par des jeux d’eau. Cette tradition perdurera jusqu’au XVIIIe siècle, ainsi qu’en témoigne la Chaumière des coquillages du château de Rambouillet, édifiée en 1780.

 

Situé dans l’orangerie nord, le nymphée a été érigé au XVIIe siècle, à l’époque de Zanobi Lioni. Cette petite grotte artificielle est couverte d’une coupole. Trois niches en cul de four animent les parois, l’une d’elle a sans doute abritée une fontaine, ainsi qu’en témoigne un vaste réservoir découvert lors des travaux de restauration. Le riche décor de la coupole et des murs est réalisé à l’aide de coquillages – moules, ormeaux, strombes roses – de meulières, de galets et de petits éclats de verre. L’éclairage zénithal diffuse une lumière douce qui fait vibrer la nacre des coquillages, tout en préservant le côté mystérieux des lieux. Les losanges qui décorent les panneaux portent en médaillons les initiales entrelacées du prince Louis Ferdinand de Bourbon-Conti, alors propriétaire des lieux, et à qui l’on doit vraisemblablement la restauration du petit édifice au XVIIIe siècle.

Le nymphée du château d’Auvers est un témoignage rare de ces grottes et salles fraîches dont une douzaine seulement subsiste en France, du fait de l’extrême fragilité de leur décor.